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Recently in Performances

The Rake’s Progress: an Opera for Our Time

On September 18th, at a casual Sunday matinee, Pacific Opera Project presented a surprising choice for a small company. It was Igor Stravinsky’s 1951 three act opera, The Rake’s Progress. It’s a piece made for today's supertitles with its exquisitely worded libretto by W.H. Auden and Chester Kallman.

Classical Opera: Haydn's La canterina

We are nearing the end of Classical Opera’s MOZART 250 sojourn through 1766, a year that the company’s artistic director Ian Page admits was ‘on face value … a relatively fallow year’. I’m not so sure: Jommelli’s Il Vogoleso, performed at the Cadogan Hall in April, was a gem. But, then, I did find the repertoire that Classical Opera offered at the Wigmore Hall in January, ‘worthy rather than truly engaging’ (review). And, this programme of Haydn and his Czech contemporary Josef Mysliveček was stylishly executed but did not absolutely convince.

Dream of the Red Chamber in San Francisco

Globalization finds its way ever more to San Francisco Opera where Italian composer Marco Tutino’s La Ciociara saw the light of day in 2015 and now, 2016, Chinese composer Bright Sheng’s Dream of the Red Chamber has been created.

San Diego Opera Opens with Recital by Piotr Beczala

Renowned Polish tenor Piotr Beczala and well-known collaborative pianist Martin Katz opened the San Diego Opera 2016–2017 season with a recital at the Balboa Theater on Saturday, September 17th.

Andrea Chénier at San Francisco Opera

San Francisco Opera makes occasional excursions into the operatic big-time, such just now was Giordano’s blockbuster Andrea Chénier, last seen at the War Memorial 23 years ago (1992) and even then after a hiatus of 17 years (1975).

A rousing I due Foscari at the Concertgebouw

There is no reason why, given the right performers, second-tier Verdi can’t be a top-tier operatic experience, as was the case with this concert version of I Due Foscari.

A double dose of Don Quixote at the Wigmore Hall

Since their first appearance in Miguel de Cervantes Saavedra’s literary master-piece, during the Spanish Golden Age, the ingenuous and imaginative knight-errant, Don Quixote, and his loyal subordinate and squire, Sancho Panza, have touched the creative imagination of composers from Salieri to Strauss, Boismortier to Rodrigo.

Bampton Classical Opera: A double bill of divine comedies

Bampton Classical Opera’s 2016 double-bill ‘touched down’ at St John’s Smith Square last night, following performances in The Deanery Garden at Bampton and The Orangery of Westonbirt School earlier this summer.

Mahler’s Second, Concertgebouw

Daniele Gatti opened the first series of Royal Concertgebouw Orchestra’s season with a slightly uneven performance of Mahler’s Resurrection Symphony. With four planned, this staple repertoire for the RCO meant to introduce Gatti to the RCO subscribers.

Mad About San Jose’s Lucia

Opera San Jose opened a commendably impassioned Lucia di Lammermoor that sets the company’s bar very high indeed as it begins its new season.

ROH, Norma

The approach of the 2016-17 opera season has brought rising anticipation and expectation for the ROH’s new production - the first at Covent Garden for almost 30 years - of Bellini’s bel canto master-piece, Norma.

The Changing of the Guard

Last June, Riccardo Chailly led the Leipzig Gewandhaus Orchestra in Bach’s St. Matthew’s Passion for his last concert as Principal Conductor.

Morgen und Abend at Berlin

After its world premiere at Royal Opera House in London last year, the German première of Georg Friedrich Haas’s Morgen und Abend took place at the Deutsche Oper Berlin.

Der Freischütz at Unter den Linden

Rarely have I experienced such fabulous singing in such a dreadful production. With magnificent voices, Andreas Schager and Dorothea Röschmann rescued Michael Thalheimer’s grotesque staging of von Weber’s Der Freischütz. At Staatsoper Unter den Linden, Alexander Soddy led a richly detailed, transparent and brilliantly glowing Berliner Staatskapelle.

Prom 74: Verdi's Requiem

For the penultimate BBC Prom at the Royal Albert Hall on Friday 9 September 2016, Marin Alsop conducted the BBC Youth Choir and Orchestra of the Age of Enlightenment in Verdi's Requiem with soloists Tamara Wilson, Alisa Kolosova, Dimitri Pittas, and Morris Robinson.

British Youth Opera: English Eccentrics

“Eccentricity is not, as dull people would have us believe, a form of madness. It is often a kind of innocent pride, and the man of genius and the aristocrat are frequently regarded as eccentrics because genius and aristocrat are entirely unafraid of and uninfluenced by the opinions and vagaries of the crowd.”

Prom 68: a wonderful Semiramide

When I look back on the 2016 Proms season, this Opera Rara performance of Semiramide - the last opera that Rossini wrote for Italy - will be, alongside Pekka Kuusisto’s thrillingly free and refreshing rendition of Tchaikovsky’s violin concerto - one of the stand-out moments.

Double Bill by Oper am Rhein

Of all the places in Germany, Oper am Rhein at Theater Duisburg staged an intriguing American double bill of rarities. An experience that was well worth the trip to this desolate ghost town, remnant of industrial West Germany.

Prom 60: Bach and Bruckner

Bruckner, Bruckner, wherever one goes; From Salzburg to London, he is with us, he is with us indeed, and will be next week too. (I shall even be given the Third Symphony another try, on my birthday: the things I do for Daniel Barenboim…) Still, at least it seems to mean that fewer unnecessary Mahler-as-showpiece performances are being foisted upon us. Moreover, in this case, it was good, indeed great Bruckner, rather than one of the interminable number of ‘versions’ of interminable earlier works.

Prom 57: Semyon Bychkov conducts the BBCSO

Thomas Larcher’s Second Symphony (written 2015-16) here received its United Kingdom premiere, its first performance having been given by the Vienna Philharmonic and Semyon Bychkov in June this year. A commission from the Austrian National Bank for its bicentenary, it is nevertheless not a celebratory work, instead commemorating those refugees who have met their deaths in the Mediterranean Sea, ‘expressing grief over those who have died and outrage at the misanthropy at home in Austria and elsewhere’.

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Performances

12 Dec 2004

Don Carlo a Firenze

Firenze, teatro Comunale. Si rappresenta il Don Carlo nell'edizione in cinque atti, con la ricostruzione dello storico allestimento di Luchino Visconti. A metà del secondo atto il sipario si chiude per il cambio di scena. Mezze luci in sala, Zubin...

Firenze, teatro Comunale. Si rappresenta il Don Carlo nell'edizione in cinque atti, con la ricostruzione dello storico allestimento di Luchino Visconti. A metà del secondo atto il sipario si chiude per il cambio di scena. Mezze luci in sala, Zubin Mehta non abbandona il podio. Il sommesso scambio di chiacchiere in platea e nelle due gallerie si smorza all'improvviso quando un signore con un microfono in mano esce al proscenio e legge un comunicato che grosso modo dice: il teatro fiorentino censura con forza i tagli ai finanziamenti decisi dal governo e, piu in generale, la sempre minor considerazione che ricevono oggi la cultura e soprattutto il teatro d'opera. Ricorda che il teatro stesso è una casa che dà lavoro a centinaia di persone, le quali hanno deciso di rivelarsi al pubblico non con uno sciopero ma mostrando almeno una parte del lavoro che sta "dietro" lo spettacolo che sta andando in scena.

Il sipario si riapre e il cambio avviene a scena aperta. In pochi minuti decine di macchinisti demoliscono la gigantesca tomba di Carlo V nella chiesa di San Giusto e costruiscono al suo posto l'incredibile prospettiva del chiostro, dove Eboli dovrà intrattenere le dame della corte. E mentre giganteschi pilastri gotici si scoprono dipinti su tela e salgono al cielo, mentre calano le arcate del portico e i cipressi che si alzano nel fondo, mentre l'enorme cancellata d'oro che circondava la tomba viene assicurata a funi e fatta letteralmente volar via, scrosciano gli applausi di un pubblico stupefatto e solidale.

Questa imprevista divagazione nella rappresentazione è stata, al di là del suo significato primo e politico, una vera lezione di teatro, un momento che gli spettatori in sala ricorderanno per molto tempo. E, per di piu, incastonato in uno spettacolo straordinario.

Il Comunale di Firenze ha deciso di rappresentare, a giorni alterni e con due cast diversi, la versione in cinque atti e quella in quattro. Come al solito, quando si decide di rappresentare il Don Carlo si finisce sempre per combinare qualche pasticcio col testo utilizzato: evidentemente non basta decidere per una delle diverse versioni disponibili, da quella di Parigi, ovviamente in francese, in cinque atti e col ballo ma con brani eliminati da Verdi dopo la prova generale per accorciare la durata dello spettacolo, a quelle italiane: Bologna 1867, cinque atti col ballo, semplice traduzione in italiano della versione francese; Milano 1884, ridotta a quattro atti; Modena 1886, riportata a cinque atti ma senza ballo. Nel mezzo, altre modifiche apportate in occasione di una ripresa napoletana. Quella rappresentata a Firenze assieme alla versione di Milano (alla quale pero, se ho capito bene, è stata tagliata l'aria del tenore nel primo atto) è stata nella sostanza la versione di Modena ma con l'aggiunta, come si era fatto alla Fenice nel 1973 e alla Scala nel '77, di due dei brani che Verdi aveva tagliato, solo per ragioni pratiche, prima della prima rappresentazione assoluta: il coro di apertura nel bosco di Fointanbleau e il grande concertato in morte di Posa. Brano a cui Verdi teneva evidentemente molto, visto che tolto dal Don Carlos divenne poi il Lacrymosa della Messa di Requiem. Queste contaminazioni fra versioni diverse mi lasciano sempre perplesso. Non sarebbe piu semplice e corretto decidere per una delle possibili versioni autentiche ed eseguirla sic et simpliciter? E, meglio ancora, non sarebbe ora che qualcuno si decidesse a mettere in scena il primo Don Carlos, quello che ando in scena una volta sola alla prova generale dell'opera?

Quante cose si capiscono vedendo, pur con tutte le sue inevitabili approssimazioni rispetto all'originale, questa ricostruzione di uno dei piu celebri allestimenti di Luchino Visconti! Intanto chi non ha l'età per averne fatto esperienza diretta si trova davanti all'immagine evidente di come si faceva spettacolo d'opera fino agli anni Sessanta, e con essa coglie la vera essenza del grande repertorio italiano, il suo essere manifestazione di una cultura popolare che nella grande mogeneizzazione/americanizzazione/standardizzazione di oggi non esiste piu.

Non è facile, adesso, abbandonarsi con atteggiamento "vergine" a queste scene dipinte, a questa assenza di sovrastrutture intellettualistiche, a questo gusto per l'oleografia, a questo modo di fare regia che ha soprattutto due obiettivi che i registi di oggi nemmeno prendono in considerazione. Il primo: concepire movimenti che rispettino le indicazioni del libretto e i suggerimenti dello spartito e raccontino la storia nella maniera il piu possibile chiara e coinvolgente. Il secondo: cogliere le potenzialità spettacolari del libretto e con lui (e non contro di lui o nonostante lui) costruire, per successive aggiunte, quei tableaux vivants che sono una delle caratteristiche drammaturgiche imprescindibili del grand-opéra. Nello spettacolo di Visconti i quadri finali della scena dell'autodafè e del carcere toglievano il respiro tanto erano belli. E realizzati grazie all'ammirevole padronanza della tecnica registica vera, quella che sa muovere e comporre le masse, che sa recuperare i riferimenti figurativi appropriati, che sa cogliere nel testo i suggerimenti per il proprio contributo senza la patetica pretesa di sovrapporre ad esso drammaturgie alternative spesso inconsistenti.

La realizzazione musicale è stata complessivamente di altissimo livello. Non posso purtroppo andare oltre un giudizio genericamente positivo sulla direzione di Zubin Mehta, poiché credo che la mia collocazione nella sala, proprio sopra la banda degli ottoni e le percussioni, abbia falsato parecchio la mia percezione del contributo orchestrale. Immagino che chi stava in posti meno infelici da questo punto di vista abbia sentito un'orchestra molto piu equilibrata di quanto non abbia sentito io.

Al vertice del cast la Eboli di Violeta Urmana e la Elisabetta di Barbara Frittoli. La prima ha un timbro sfarzoso di mezzosoprano unito a una incredibile facilità nel registro acuto che le ha guadagnato vere e proprie ovazioni dopo un trascinante finale di O don fatale. Barbara Frittoli ha una presenza vocale obiettivamente meno consistente, sia per volume che per bellezza del colore. Il personaggio, poi, deve attendere il quinto atto per giocare la sua grande carta. Ma la sua è stata un'Elisabetta giovane, bellissima, piagata e vocalmente impeccabile. Tu che le vanità è stato un momento di grande commozione, anch'esso salutato da un applauso trionfale.

Roberto Scandiuzzi, Filippo II, ha cominciato non bene, con qualche muggito e accenti rudi e poco convincenti, ma è rientrato ben presto nei ranghi e ha fatto un Filippo duro e giovanile, di grande presenza vocale e scenica.

Fabio Armiliato ha dato una prova efficiente, forse non molto approfondita dal punto di vista dell'interpretazione (la fragilità nervosa del personaggio latitava) ma vocalmente sicura e teatralmente disinvolta. Armiliato è un cantante affidabile, che non si strozza negli acuti e recita e interpreta sia col corpo che con la voce. Bisogna dargli atto che senza essere un fuoriclasse ha saputo dare a quest'immensa opera un protagonista efficace.

Meno significativo il Posa dell'ormai onnipresente Carlo Guelfi, statico sia fisicamente che vocalmente e con una discutibilissima e fastidiosa propensione a mettere la voce nel naso. Il timbro, poi, è comune e poco si addice al nobilissimo personaggio di Rodrigo. Gli va dato atto di aver eseguito i molti trilli previsti dalla partitura, o almeno di averci provato. La resa del personaggio, pero, era incompleta.

Nel complesso, comunque, si è trattato di una serata memorabile, nel corso della quale l'immenso affresco verdiano ha ricevuto una realizzazione fra le migliori oggi possibili.

Riccardo Domenichini

Don Carlo will be broadcast by Radio 3 on 16 December at 1800 GMT. Click here for details.

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